Rayos X ~ Andrés Pombo

RAYOS X

Destapando lo invisible

Andrés Pombo Jiménez*

Los rayos X constituyen una de las técnicas más importantes en la práctica médica, facilitando el diagnóstico y tratamiento de enfermedades, y desvelando sus procesos. Consisten en una radiación electromagnética ionizante invisible con gran capacidad de penetrar materia, de longitud de onda muy corta comprendida entre los 100 y los 0,1 Ångströms (10-0,01 nanómetros) y producidos al desacelerar los electrones que constituyen los rayos catódicos. Por ser pues, ondas electromagnéticas, experimentan fenómenos de interferencias y difracción que hacen posible la producción de imágenes bidimensionales de los cuerpos opacos que atraviesan.

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Wilhelm Conrad Röntgen (1845-1923) y la primera radiografía; la mano de su esposa con su anillo (1895)

La imagen producida por la fuente de radiación aplicada a una estructura sólida es llamada radiografía, antes conocida como esquiagrafía o röentgenograma. Este último término hace honor al físico alemán Wilhelm Conrad Röntgen (1845-1923), que en noviembre de 1895 mientras estudiaba el fenómeno de la descarga de gases con tubos de rayos catódicos, descubre unos rayos desconocidos capaces de producir una representación gráfica al atravesar objetos de gran densidad. Esta incógnita de lo recién descubierto, representada con una X, le da el nombre a la reconocida técnica que le otorga el premio Nobel de Física a Röntgen en 1901. Poco después de la descripción del hallazgo, aparecen las máquinas de rayos X que comienzan a jugar un rol importante en los hospitales de todo el mundo.

A principios del siglo XX los resultados de exámenes de laboratorio no eran tomados en cuenta con tanto énfasis; el diagnóstico se basaba principalmente en la examinación física y la historia clínica debido al reciente surgimiento de estas tecnologías y a los costos elevados de ese entonces. Sin embargo, en los años 20 del mismo siglo, la confirmación del diagnóstico debía hacerse mediante exámenes imagenológicos como los rayos X y otros paraclínicos; pasaron de ser estudios adicionales a pruebas de rutina en la práctica médica y a un avance importante en la medicina no invasiva.

El uso diagnóstico de éstos dio origen a la radiología como especialidad y posteriormente su utilidad terapéutica fue marcada por el efecto que estos rayos tenían contra las patologías dermatológicas y los tumores. Más adelante, al percibirse las consecuencias nocivas de la radiación, se comienzan a regular progresivamente las dosis de exposición y se intenta encontrar un balance entre el riesgo y el beneficio de las aplicaciones de los rayos X. Junto con la invención del computador y el desarrollo de nuevas tecnologías digitales, el análisis e interpretación de estas imágenes marca la nueva era del diagnóstico.

En la actualidad, la aplicación de los rayos X va más allá de la ciencia médica, contribuyendo con el desarrollo temprano de aceleradores de partículas y la física nuclear, con la inspección de materiales y la contaminación, estudios arqueológicos, seguridad aeroportuaria e incluso en el descubrimiento de elementos espaciales. Es de esta manera como el médico ha tenido que profundizar en las estructuras de la materia y las técnicas que permiten desentrañarla, demostrando así que la física y la medicina están unidas hoy en día por un vínculo indisoluble.

Bibliografía

  1. Eisberg, R. M., & Eisberg, R. M. (1992). “Los rayos X” en Fundamentos de física moderna, México D.F: Editorial Limusa, p. 463.
  2. Howell, J. D., “Physicians, Patients, and Medical Technology“, en Technology in the hospital: Transforming patient care in the early twentieth century, Baltimore: Johns Hopkins University Press, 1995, pp. 1-29.
  3. Blume, S. S. (2000). “Structures of Innovation and Their Historic Roots: The Case of Medicine”. En L. Guzzetti (ed.), Science and Power: The Historical Foundations of Research Policies in Europe(pp. 121–136). Luxembourg: Office for Official Publications of the European Communities, pp. 121-136.
  4. Hessenbruch, A. (2002). “A brief history of x-rays”. Endeavour26(4): 137-141.
  5. Heilbron, J. L. (2003). “X rays“. En: Oxford Companion to the History of Modern Science. Oxford: Oxford University Press.
  6. Pasveer, B. (1989). “Knowledge of shadows: the introduction of x-ray images in medicine”. Sociology of Health and Illness, 11(4), 360–381.

Imágenes

Figura tomada de http://mundoeducacao.bol.uol.com.br/upload/conteudo/images/roentgen-e-radiografia.jpg


Notas

* Este texto fue producido por el autor en abril de 2017 por encargo del Dr. Morobinski para la Enciclopedia Latinoamericana Biomédica Universal y en el contexto del curso Sociohumanismo I (4° semestre Medicina, Universidad del Rosario).

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