Electrocardiografo ~ Sara Valentina Guayara Rodriguez

 

ELECTROCARDIÓGRAFO

Sara Valentina Guayara Rodríguez*

 

El electrocardiógrafo es un instrumento que registra gráficamente las corrientes eléctricas que se producen durante la contracción cardíaca.(1) Provee información fundamental para diferenciar la contracción de las cavidades cardíacas, analiza ritmos inusuales y muestra anormalidades del sistema conductor.(2)

La anterior definición no alcanza a abarcar todo el proceso y dificultades que surgieron al momento de convertir un instrumento que antes de 1910 se consideraba más una herramienta para las ciencias físicas y para la investigación fisiológica que lo que ahora se considera dispositivo elemental para urgencias y diagnóstico de patologías cardiovasculares.

¿Pero qué permitió registrar por primera vez las señales eléctricas del corazón? El electrómetro capilar, desarrollado a finales siglo XIX. El fisiólogo Augustus Waller (1857-1922) usó este instrumento en 1887 para registrar estas corrientes por primera vez en un corazón humano (su dispositivo fue mejorado posteriorment por el trabajo de Bayliss y Starling). Un año después Willem Einthoven (1860-1920), médico holandés, atendió una demostración en Londres que lo inspiró para publicar sus propias investigaciones a finales del siglo, introduciendo el término electrocardiograma.(2) Naturalmente esta herramienta tenía sus limitaciones y por ello Einthoven diseñó un instrumento más preciso combinando la sensibilidad del electrómetro capilar con otras propiedades de otro dispositivo como el oscilógrafo. Aportó la denominación de las ondas registradas en un electrocardiograma y describió un galvanómetro de cuerda  consistente en un hilo de cuarzo suspendido entre los polos de un imán que era parte fundamental de su electrocardiógrafo. Esta nueva máquina ocupaba más de una habitación, pesaba 600 libras y requería de  5 operadores que  supervisaran el sistema de enfriamiento de los imanes, siendo más efectivo para registrar ondas precisas en 1902.  En pocas palabras, Einthoven sentó las bases de la electrocardiografía lo que lo hizo merecedor de un premio Nobel de medicina en 1924.

Figura 1. Einthoven con su galvanómetro de cuerda en Leiden (3)

Por lo anterior, se impulsó su venta gracias a empresas interesadas y se promocionó su uso entre otros científicos como a  E. A. Schafer de la Universidad de Edimburgo y Thomas Lewis de la University College de Londres que tuvo un papel importante en la expansión de su utilidad en el campo de la medicina como herramienta diagnóstica. 

No solo hubo obstáculos para mejorar el diseño del electrocardiógrafo como la temperatura de la fibra y su sensibilidad a la vibración sino también la aceptación por médicos que no consideraban especialmente útil un instrumento como éste para hacer el diagnóstico. No fue hasta la introducción del electrodo de contacto directo en la pared torácica en 1934 y su desarrollo en los demás componentes que imposibilitó negar su inmensa utilidad clínica.

Figura 2. Un electrocardiógrafo más portable (3)

Han pasado más de 100 años desde la construcción del electrocardiógrafo y hoy sigue siendo herramienta fundamental de la medicina como un medio para interpretar aquello que no podíamos observar objetivamente, todo gracias al trabajo integral de las ciencias, la industria y la medicina. Como concluye S. L. Barron:  “Posiblemente ninguna otra invención médico científica del siglo XX ha tenido  más resultados de mayor alcance o se ha utilizado de manera universal como el electrocardiógrafo en todos los hospitales del mundo; ha sido el producto de una estrecha colaboración entre los científicos médicos y los fabricantes, que ha puesto la ex temporización del laboratorio en una forma práctica y comercializable”. (4)

 

REFERENCIAS:

1. Electrocardiógrafo: Definición [Internet]. [citado 11 abril 2018].

2. Howell JD. Early Perceptions of the Electrocardiogram: From Arrhythmia to Infarction. Bull Hist Med [Internet]. 1984;58(1):83–98.

3. Barron SL. The Development of the Electrocardiograph in Great Britain. Br Med J [Internet]. 1950;4655(1):720–5.

4. Burnett J. The Origins of the Electrocardiograph as a Clinical Instrument. Med Hist Suppl [Internet]. 1985;5:53–76.

 

* Este texto fue producido por el autor en abril de 2018 por encargo del Dr. Morobinski para la Enciclopedia Latinoamericana Biomédica Universal y en el contexto del curso Sociohumanismo I (4° semestre Medicina, Universidad del Rosario).

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